Brexit bedroht Fusionsforschung

Verwirrung über britische Finanzierung verstärkt Besorgnis der JET-Mitarbeiter – Editorial in nature

Premierministerin Theresa May hat am 21.05.2018 erklärt, dass ein Post-Brexit-Britannien bereit sei, zu zahlen, um sich “voll” an Europas Nuklearbehörde Euratom “zu beteiligen”. Die Einzelheiten des Abkommens, ähnlich wie bei vielen, die den umstrittenen Ausstieg des Vereinigten Königreichs aus der Europäischen Union betreffen, müssen noch geklärt werden. Und unter denjenigen, welche die Verhandlungen mit wachsender Besorgnis verfolgen, sind Wissenschaftler am Joint European Torus (JET) in Culham bei Oxford, die derzeit von der Mitgliedschaft Großbritanniens in der Agentur profitieren. Die Hunderte von Forschern bei JET erhalten jährlich rund 60 Millionen Euro, weil Großbritannien Teil von Euratom ist. So wie es aussieht, wird diese Finanzierung Ende dieses Jahres auslaufen.

Die JET-Anlage ist ein wichtiges Testfeld für den ITER, den ehrgeizigen Fusionsreaktor, der in Südfrankreich gebaut wird. Seit drei Jahren bereitet JET einen Testlauf mit einer Mischung aus zwei Wasserstoffisotopen, Deuterium und Tritium, vor, um den geplanten Kraftstoffmix des ITER nachzuahmen. Der Test sollte den bisher besten Hinweis auf die wahrscheinliche Leistung der speziellen Fusionsmethode des ITER geben, bei der ein brennendes, ionisiertes Gas (oder Plasma) in einem Ring in Form eines Donuts eingeschlossen wird. Der Lauf soll auch dazu beitragen, die Auslegung eines Prototyp-Kraftwerks nach dem ITER voranzutreiben.

Das JET-Experiment ist eindeutig ein wichtiges Projekt, das Unterstützung braucht. Aber woher kommt diese Unterstützung, wenn der Brexit näher kommt? Theoretisch kann die EU kurzfristig weiter für JET zahlen. Ein Fortschrittsbericht über die Brexit-Verhandlungen, der Ende letzten Jahres veröffentlicht wurde, besagt, dass das Vereinigte Königreich bis Dezember 2020 weiterhin in EU-Förderprogramme einzahlen und sich daran beteiligen kann. Und Großbritannien hat bestätigt, dass es bis dahin auch weiterhin seinen (viel geringeren) direkten Anteil an den JET-Kosten zahlen wird. Darüber hinaus hat die Europäische Kommission (EC) gesagt, dass die EU weiterhin JET finanzieren sollte; es wird davon ausgegangen, dass das Geld für das Labor in den Entwurf des EG-Programms zur Finanzierung der Fusionsforschung 2019-20 aufgenommen wird.

Aber die Sache hat einen Haken. Bevor die EU die Pläne zur Verlängerung des JET-Vertrags öffentlich bestätigen kann, muss eine Reihe von Gesetzesvorschlägen durchgespielt werden. Und der Prozess ist schleppend. Das Problem liegt in der Finanzierung der Fusionsforschung. Eine historische Besonderheit besagt, dass die Forschungsmittel von Euratom in 5-Jahres-Zeiträumen vergeben werden – der derzeitige Zeitraum endet im Dezember 2018 -, gefolgt von zweijährigen Aufstockungen, die das Programm an die siebenjährigen Forschungsförderungszyklen der EU anpassen (der letzte davon endet 2020). Obwohl die Aufstockung ein Routineprozess ist, muss der EU-Rat neue Rechtsvorschriften verabschieden, und das ist noch nicht geschehen.

Die Erneuerung des JET-Vertrages ist schon früher auf den Punkt gebracht worden, aber die zusätzliche Unsicherheit von Brexit macht die Mitarbeiter nervös. Es hilft kaum, dass der Standort in der britischen Presse immer wieder als potenzielles Opfer von Brexit hervorgehoben wird, selten mit dem Vorbehalt, dass sein Vertrag bis Ende 2020 gesichert sein sollte. JET-Geschäftsführer Ian Chapman sagte nature im vergangenen Jahr, dass einige hochrangige Mitarbeiter bereits eine andere Stelle gefunden hätten. Je länger der Prozess dauert, desto weniger attraktiv wird JET für die Forscher sein.

Eine Schwachstelle wurde bereits ausgeräumt: Der Textentwurf der EU-Gesetzgebung wurde dahingehend geändert, dass das Fusionsprogramm JET enthalten kann, auch wenn die Einrichtung außerhalb der bestehenden Finanzierungsregelungen angesiedelt ist. Die Abstimmung über den Verordnungsvorschlag wurde jedoch durch die Entscheidung, das Europäische Parlament zu konsultieren, verzögert – im Wesentlichen eine Höflichkeit, die nichts mit JET zu tun hat. Und da das Parlament voraussichtlich erst im September eine Stellungnahme abgeben wird, könnte die endgültige Unterzeichnung erst im Dezember erfolgen. Keine Gesetzgebung bedeutet kein Forschungsprogramm, also kein JET-Vertrag. Das Ergebnis ist, dass die Mitarbeiter der Anlage erst wenige Tage vorher offiziell wissen, ob sie am 1. Januar 2019 einen Job haben – geschweige denn den wichtigen Deuterium-Tritium-Lauf durchführen können.

Die Anlage selbst treibt ihre Vorbereitungen für den Lauf voran, unter der Annahme, dass sie für die nächsten zwei Jahre finanziert wird. Sie hat keine andere Wahl. Die geplanten Experimente sind der Schlüssel zum Verständnis, wie sich Plasma in der Realität verhalten wird, und nirgendwo sonst auf der Welt kann die Forschung vor Beginn des ITER durchgeführt werden. Es wird wahrscheinlich klappen. Aber das Zugeständnis der Premierministerin an Euratom ist ein weiteres Beispiel dafür, wie sehr ihre Regierung ihre Brexit-Politik zu bestimmen scheint. Die Hoffnung, dass es klappt, ist keine Möglichkeit, jemanden zu beruhigen, geschweige denn eine Grundlage für eine Strategie. Die Politik sollte handeln, um die Finanzierung von JET für die nächsten zwei Jahre – und darüber hinaus – zu sichern.

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